Casi no pasa un día sin que un nuevo “superalimento” aparezca en los estantes de las tiendas de alimentos saludables y supermercado. Pero, algunos superalimentos, pueden no ser tan estupendos para tu rendimiento…

Uno de los beneficios de vivir en un mundo moderno e interconectado es la elección de los diferentes alimentos que se ofrecen. La mayoría de la gente ya no necesita depender únicamente de los platos tradicionales, y disfruta explorando opciones más exóticas e internacionales! Lo mismo ocurre con los llamados “superalimentos” como las bayas de gogi y acai, las semillas de chia, la moringa y muchos otros. Cuando es fácil introducir diferentes alimentos de todo el mundo, no es sorprendente que nuevos productos con audaces afirmaciones sobre salud y rendimiento aparezcan regularmente en las estanterías de los supermercados de todo el país.

Pero aunque es tentador salir corriendo y abastecerse de los últimos súper alimentos, tal vez deberíamos detenernos y preguntarnos qué tan súper son realmente. ¿Pueden realmente mejorar tu salud o tu rendimiento y (aparte del coste de la comida para los ojos), hay algún inconveniente? Con tantos superalimentos que existen, es imposible dar una respuesta completa; de hecho, algunas investigaciones sugieren que no todos los superalimentos son tan super, y que tal vez nos vendría bien un enfoque más cauteloso.

Los pistachos

Un ejemplo es el de los pistachos. Los pistachos son muy densos en nutrientes, y suministran altos niveles de vitaminas, minerales y agua y en particular, antioxidantes solubles en grasa. Es por esta razón que algunos nutricionistas han sugerido que podrían ser buenos para el rendimiento deportivo. El argumento esgrimido es que, dado que estos antioxidantes son eficaces para reducir el daño de los antioxidantes y la inflamación de los músculos durante el ejercicio, el consumo regular de pistachos podría reducir el dolor y la fatiga muscular.

Para poner a prueba esta teoría y ver qué beneficios (si los hubiera) podrían tener los pistachos para los atletas de resistencia como ciclistas, corredores y nadadores, los científicos estudiaron el rendimiento de 75 km en una prueba cronometrada de ciclismo en diecinueve ciclistas de competición después de dos semanas de suplementación con pistachos. Los ciclistas fueron asignados al azar a uno de los dos grupos:

  • Un grupo de suplemento de pistacho, que consumía 85 gramos de nueces al día durante dos semanas
  •  Un grupo sin suplemento, que no consumía pistachos.
  •  Durante el período de dos semanas, todos los ciclistas mantuvieron sus pautas normales de entrenamiento y de ingestión de alimentos; la única diferencia era que el grupo de pistachos también consumía los frutos secos. Al final de las dos semanas, todos los ciclistas realizaron una contrarreloj de 75 km y se registraron sus tiempos.
  • Después de un período de “lavado” de dos semanas, los ciclistas hicieron una segunda prueba idéntica pero cambiaron de grupo, de modo que los ciclistas que habían tomado pistachos en la primera prueba ahora no tomaron nada y viceversa (una llamada prueba cruzada). Al igual que en la primera intervención, los ciclistas realizaron otra contrarreloj de 75 km al final de la segunda intervención y se registraron los tiempos.

Cuando los investigadores analizaron los datos, descubrieron que (en comparación con la intervención sin frutos secos) el consumo de pistachos aumentó significativamente la ingesta de carbohidratos, proteínas, grasas y una serie de vitaminas y minerales, entre ellos la vitamina B6, el ácido fólico, el potasio, el hierro, el cobre, el magnesio, el zinc y el molibdeno.

Esa fue la buena noticia; la mala noticia fue que el consumo de pistachos no mejoró el rendimiento, sino todo lo contrario. Después de consumir los pistachos, los ciclistas completaron la contrarreloj de 75 km en un promedio de 170,4 minutos, ¡7,8 minutos más lento que cuando no habían estado comiendo los frutos secos (véase la figura 1)! Otro hallazgo interesante fue que la intervención de los pistachos dio como resultado una capacidad ligeramente reducida de consumir oxígeno durante la contrarreloj, lo que probablemente explica por qué la potencia media de salida cayó en la contrarreloj de los pistachos (de 207 a 201 vatios).

Pregunta obvia

La pregunta más obvia que sigue es ¿cómo podría el consumo de algo (aparentemente) tan saludable resultar en un peor rendimiento en el ciclismo? La explicación más probable para esta caída en el rendimiento es que los pistachos son ricos en un azúcar natural llamado “rafinosa“. La rafinosa también se encuentra en las cebollas y en muchos tipos de judías y guisantes. En muchos sentidos, se cree que la rafinosa es beneficiosa para la salud humana; en particular, actúa como un “prebiótico”, ayudando a promover el crecimiento de bacterias amigables como las bifidobacterias y los lactobacilos en el intestino. Se sabe que una flora intestinal más saludable tiene efectos positivos en la función intestinal y también se asocia con un menor riesgo de enfermedades inflamatorias del intestino y de cáncer de intestino.

Desafortunadamente, hay un inconveniente en el consumo de alimentos ricos en rafinosa porque la ingesta elevada de rafinosa aumenta la producción del cuerpo de un compuesto llamado “9,10-DiHOME“, que se sabe que interfiere en el proceso de producción de energía en las mitocondrias, las “fábricas de energía” de las células musculares(3,4). Aunque no se hizo ninguna medición directa del 9,10-DiHOME en los ciclistas, el hecho de que el consumo de oxígeno se viera afectado negativamente cuando los ciclistas comían los pistachos llevó a los investigadores a concluir que fue la rafinosa de los pistachos (y el 9,10-DiHOME producido a partir de la rafinosa) lo que había causado el menor rendimiento.

Implicaciones prácticas

¿Qué significan estos resultados para los atletas de resistencia? En términos de rendimiento, sugieren que a menos que haya una buena evidencia científica que indique lo contrario, el término “superalimento” debe tomarse con una pizca de sal. Este estudio también muestra que un superalimento que se afirma que ofrece beneficios para la salud puede no marcar la casilla del rendimiento – ¡en este caso, los pistachos en realidad empeoraron el rendimiento! También está el tema de la rafinosa. ¿Es prudente que un atleta de resistencia evite otros alimentos ricos en rafinosa durante los días previos a un evento importante o una carrera en la que importa el máximo rendimiento? Aunque se necesitan más estudios, la respuesta a esto por ahora es “probablemente” – ¡especialmente porque hay muchos otros alimentos saludables bajos en rafinosa que pueden sustituir a los alimentos altos en rafinosa en la dieta de un atleta!